Comment l’avocat est devenu le fruit du commerce mondial ?

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Illustration par Andrew Rae

Sous les volcans de l’État du Michoacán au Mexique, des cartels violents se battent pour dominer un marché ombragé et lucratif. Un gang, appelé La Familia Michoacana, a annoncé sa présence il ya une dizaine d’années en jetant la tête de cinq rivaux sur une piste de danse dans la ville d’Uruapan. Les Knights Templar ont ensuite musclé en jetant un code d’honneur chevaleresque en taxant, en extorquant et en kidnappant des fermiers et en usurpant leurs terres. Les forces de sécurité mexicaines et les propriétaires fonciers locaux ont tenté de riposter, mais les cartels en guerre continuent de se fragmenter et de proliférer. En mars, un groupe armé connu sous le nom de Los Viagras – apparemment nommé pour la façon dont les cheveux fortement moussés de leur chef se dresse – a fait des ravages en brûlant des dizaines de véhicules et en fermant effectivement la route principale de l’Etat. Une conflagration a eu lieu non loin d’où un homme d’affaires américain nommé Steve Barnard possède une usine d’emballage à Uruapan. « C’est trop dangereux de rouler sur les routes », explique Barnard. Les propriétaires de fermes « doivent faire très attention de ne pas être kidnappés. »

La précieuse denrée qui alimente l’économie de Michoacán et alimente une obsession américaine n’est pas la marijuana ni les méthamphétamines, mais les avocats, que les habitants appellent «l’or vert». Le Mexique produit plus de fruits que n’importe quel pays du monde – environ un tiers des total global – et la plupart de sa récolte est cultivée dans le sol volcanique riche de Michoacán, haut plateau des plages d’Acapulco. C’est l’un des miracles du commerce moderne qu’en 2017, l’année la plus violente du Mexique, cet État criblé de cartels a exporté plus de 1,7 milliard de livres d’avocats Haas vers les États-Unis, les aidant à surpasser les bananes. Neuf avocats sur dix importés aux États-Unis viennent de Michoacán.

Cependant, la véritable merveille du commerce d’avocat mexicain n’est pas tant sa taille que la vitesse de sa croissance soudaine. Les avocats sont cultivés au Mexique depuis environ 9 000 ans. (Quand les conquistadors espagnols rencontrèrent le fruit oblong au début du 16ème siècle, ils l’appelèrent aguacate, après ahuacatl, un mot aztèque signifiant testicule.) Malgré cette histoire profonde, le Mexique exporta très peu d’avocats – et pas du tout aux Etats-Unis – à travers les années 1980, lorsque Mission Produce, la société californienne de Barnard, a ouvert la première usine d’emballage d’avocats à Uruapan. Les États-Unis avaient interdit les avocats mexicains depuis 1914 par crainte d’une infestation d’insectes et d’une concurrence moins coûteuse. Mais en 1994, le Mexique, le Canada et les États-Unis ont adopté l’Accord de libre-échange nord-américain – et peu après, les États-Unis ont commencé à lever leur interdiction.

Une explosion d’avocat a suivi. En 1994, les Américains consommaient un peu plus d’une livre de fruits par personne et par an – presque tous des producteurs californiens, dont la récolte ne vient que l’été. Aujourd’hui, ce chiffre est jusqu’à sept livres par personne toute l’année. Alimenté par une communauté latino-américaine grandissante et des vedettes hollywoodiennes faisant la promotion des bienfaits pour la santé des graisses insaturées du fruit ,

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Miley Cyrus et son tatouage d’avocat

 

l’engouement des avocats américains s’est intensifié chaque année. Environ 135 millions de livres d’avocats ont été consommés dans les semaines précédant le Super Bowl le mois dernier. (Le Super Bowl est le meilleur jour de l’avocat en Amérique, juste devant Cinco de Mayo.) «Le boom a surpris tout le monde», dit Barnard, dont la société est le plus grand distributeur d’avocats au monde. « Nous nous démenons vraiment. Nous augmentons de 10 à 15% par an, mais nous ne pouvons toujours pas répondre à la demande.  »

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Donald Trump a souvent dénoncé le Nafta comme étant «le pire accord commercial de tous les temps». Mais l’accent mis sur la perte d’emplois manufacturiers aux États-Unis – vivement ressenti dans l’industrie automobile et textile – manque l’un des avantages majeurs de la Nafta: a donné au commerce agricole et la satisfaction des consommateurs dans les trois pays. Sous Nafta, les avocats ont conduit un afflux de produits mexicains toute l’année qui a rempli les vides saisonniers dans les épiceries des États-Unis et a changé la façon dont les Américains mangent. Le boom de l’avocat a causé des dégâts environnementaux – certaines des pinèdes du Michoacán ont été éclaircies pour les vergers d’avocats – mais il a été bon pour les Américains de se gaver de guacamole en hiver et les agriculteurs mexicains de se joindre au États. Selon une étude de 2016 commandée par un groupe de marketing pour les acheteurs et les producteurs d’avocats mexicains, la chaîne d’approvisionnement de l’avocat a également créé près de 19 000 emplois aux États-Unis et ajouté plus de 2,2 milliards de dollars au produit national brut.

Même les producteurs californiens, jadis farouches opposants aux importations mexicaines, sont satisfaits de la situation. Les terres et l’eau sont trop rares pour augmenter leurs récoltes saisonnières – qui représentent environ 10 pour cent de la production annuelle du Mexique – mais la demande et les prix ont également stimulé leurs activités. «Les avocats sont l’étoile brillante de Nafta», explique Monica Ganley, experte en commerce latino-américain et fondatrice de Quarterra, une société de conseil basée à Buenos Aires. Sous Nafta, les exportations agricoles des États-Unis vers le Mexique ont quintuplé, atteignant 18 milliards de dollars, avec des ventes de maïs, de soja et de produits laitiers américains en plein essor au sud de la frontière. « Le commerce est un multiplicateur, pas un jeu à somme nulle », dit Ganley. « Nous avons tendance à surestimer à quel point le Mexique dépend des États-Unis, mais les producteurs américains peuvent avoir plus à perdre que les producteurs mexicains si la Nafta disparaît. »

Trump n’a pas encore tué Nafta. Mais alors que les négociations sur un accord réorganisé entrent dans leur huitième tour, une guerre commerciale menace. La décision prise le mois dernier par les États-Unis d’imposer des tarifs sur l’acier et l’aluminium à la plupart des pays est suspendue, tout comme les sanctions commerciales prévues contre la Chine. Trump a offert des exemptions temporaires au Canada et au Mexique, mais seulement à la condition qu’ils refassent le Nafta à son goût. Même dans le cadre des pourparlers, les cultivateurs d’avocats au Mexique et en Californie s’inquiètent du fait que les nouveaux droits antidumping proposés par les États-Unis pourraient mener à des représailles de représailles qui nuiraient aux deux parties. « Une fois que ça commence, » demande Barnard, « où ça finit ? »

Cependant, tant que la demande mondiale ne cesse de croître, l’avocat semble presque imperméable aux bouleversements intérieurs et extérieurs. La violence à Michoacán, par exemple, n’a pas réduit l’objectif de l’industrie de l’avocat d’augmenter les exportations vers les États-Unis de 15 pour cent cette année. Les nouveaux tarifs n’arrêteraient pas nécessairement les importations d’avocats mexicains: les États-Unis ne peuvent pas satisfaire leur appétit pour les avocats ailleurs (aucun autre producteur n’est assez gros) et les Mexicains n’ont pas d’autre marché si grand et si proche. Le prix du guacamole et de l’avocat grimperait à nouveau, mais les consommateurs ont déjà montré l’année dernière, lors d’une flambée des prix, qu’ils seraient peut-être disposés à payer davantage. Le plus grand effet pourrait être que les producteurs d’avocat intensifient leurs efforts dans d’autres marchés en développement, en particulier celui qui a le plus de potentiel: la Chine.

Photo : Illustration par Andrew Rae

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Illustration par Andrew Rae

Il y a dix ans, les avocats étaient pratiquement inconnus en Chine. Le pays n’a importé que deux tonnes en 2010; l’année dernière, il a rapporté 32 100 tonnes. La tendance s’est accélérée en 2017, lorsque KFC a lancé une campagne de publicité pour ses emballages d’avocats intitulée «Green Is Going Red» (pour être chaud, c’est-à-dire). Il a présenté une pop star arborant une moustache d’avocat. Les emballages ne se vendaient pas si bien, mais les publicités rendaient les avocats cool pour les millénaires chinois.

Le Mexique était le plus grand fournisseur d’avocats de la Chine jusqu’à l’année dernière, quand il a été dépassé par le Chili.À l’avenir, la compétition pourrait provenir de la Chine elle-même. Avec le soutien de l’État, certains hommes d’affaires chinois développent des plantations d’avocats dans la province méridionale du Guangxi. S’ils peuvent trouver un avocat qui corresponde à la variété latino-américaine, à moindre coût, alors le marché mondial pourrait changer.

Pour l’instant, cependant, la Chine est en train de s’adapter. La plupart des avocats vendus sont durs et verts – souvent à la confusion des non-initiés. Pour résoudre ce problème, Mission Produce de Barnard a construit le premier «centre mûr» de la Chine à Shanghai l’année dernière, et un autre à suivre à Shenzhen l’année prochaine. Et Barnard rêve grand.

« Si je pouvais mettre quatre morceaux d’avocat dans chaque bol de soupe de nouilles en Chine », pense-t-il, « nous n’aurions pas assez d’avocats dans le monde. »

Seule la production mexicaine se rapprocherait. Et qui sait? Si la politique commerciale américaine se dirige vers une guerre commerciale, les agriculteurs sous les volcans de Michoacán pourraient être désireux de commencer à envoyer leurs récoltes en Chine à la place.

Source : https://www.nytimes.com/2018/03/27/magazine/the-fruit-of-global-trade-in-one-fruit-the-avocado.html?mc_cid=df4e5ed8b3&mc_eid=c7900b08a7

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